Шляпка диаметром 3—10 см (редко до 15-17 см), вначале выпуклая, раскрывается до плоской, часто с волнистыми краями. Кожица может быть окрашена в различные оттенки от медово-коричневого до зеленовато-оливкового, в центре более тёмная. Поверхность покрыта редкими светлыми чешуйками, с возрастом они могут исчезать. Мякоть молодых шляпок плотная, беловатая, с возрастом становится тонкой; в ножках волокнистая, у зрелых грибов грубой консистенции. Запах и вкус приятные. Пластинки относительно редкие, приросшие к ножке или слабо низбегаюшие. Молодые беловатого или телесного цвета, при созревании слегка темнеют, до розово-коричневых, могут покрываться бурыми пятнами. Ножки длиной 8—10 см и 1—2 см в диаметре, сплошные, со светлой жёлто-коричневой поверхностью, в нижней части темнее, до коричнево-бурого. У основания могут быть слегка расширенные, но не вздутые. Поверхность ножки, как и шляпки, покрыта хлопьевидными чешуйками. Плодовые тела часто срастаются основаниями ножек. Остатки покрывал: кольцо в верхней части ножки, обычно прямо под шляпкой, хорошо заметное, плёнчатое, узкое, беловатое с жёлтым краем. Вольва отсутствует. Споровый порошок белый, споры 8,5×5,5 мкм, широкоэллипсовидные. Считается, что цвет шляпки зависит от субстрата, на котором живёт гриб. Опята, растущие на тополе, белой акации, шелковице имеют медово-жёлтый оттенок, на дубах — коричневатый, на бузине — тёмно-серый и на хвойных деревьях — красновато-коричневый. Чаще всего является паразитом, поражает около 200 видов деревьев и кустарников, реже паразитирует на травянистых растениях, таких, как картофель. Вызывает белую гниль древесины. Растет большими семьями (очень редко встречаются одинокие опята) на стволах живых деревьев, на их пнях. Способен распространяться на незаселённые деревья при помощи чёрных шнуровидных тяжей мицелия, длина которых достигает нескольких метров. Их часто можно заметить под корой поражённого растения. Иногда опята являются сапрофитами: они растут на пнях и на мёртвых деревьях. В этом случае отмечается белое свечение пней по ночам. Широко распространён в лесах Северного полушария от субтропиков до Севера, отсутствует лишь в районах вечной мерзлоты. Предпочитает сырые леса, особенно часто можно его встретить на деревьях и пнях, растущих по оврагам. Появляется также и на пнях, остающихся после рубки леса, следующие данные были получены для равнинной части Украины: На 2—3 год после рубки появляется вокруг пней берёзы, вяза, ольхи, осины; через 8—10 лет — на пнях дуба и сосны. Урожайность опёнка осеннего зависит от погодных условий в данном сезоне. В благоприятные годы сбор может достигать 265—405 кг/га, в неблагоприятные (сухая осень) — до 100 кг/га. (Данные получены в 1970-х годах в Ровенской области). Сезон: конец августа — начало зимы, наиболее массово плодоносит в первой половине сентября или при среднесуточной температуре ниже +15...+10°C. Появляется во многих регионах двумя — тремя слоями, каждый из которых длится 15—20 суток. Опёнок содержит ценные микроэлементы, играющие важную роль в кроветворении, так, 100 г опят удовлетворяют суточную потребность организма в цинке и меди. Опята употребляют в пищу в солёном, маринованном, жареном, варёном и сушёном виде.