Растет всюду в светлых лиственных, преимущественно березовых лесах, на самых различных почвах, одиночно и группами, в июне—октябре. Шляпка диаметром до 15 см, сначала полушаровидная, потом подушковидная, голая или тонковойлочная, сухая, в сырую погоду слегка слизистая, различной окраски — от светлой серовато-желтой до темно-бурой, иногда почти черной. Трубчатый слой мелкопористый, легко отделяется от мякоти, сначала беловатый, позднее грязно-сероватый, нередко с темными буроватыми пятнами. Ножка длиной до 15 см, толщиной до 3 см, цилиндрическая сплошная, внизу несколько расширенная и вздутая, густо покрыта продолговатыми хлопьевидноволокнистыми белыми серыми, темно-коричневыми или почти черными чешуйками. Мякоть плотная, белая, на изломе обычно цвета не меняет, иногда слегка розовеет, со слабым приятным запахом и вкусом. Споры веретеновидные, в массе оливково-бурые. В зависимости от экологических условий произрастания так же, как белый гриб и подосиновик, имеет значительное количество вариаций, из которых на территории СССР отмечены 12 форм: обычный серо-бурый; белый, иногда с зеленоватым оттенком, мелкий, болотный; с черной шляпкой и розовеющей мякотью; серый или пятнистый болотный с розовеющей мякотью и темнеющей при изломе ножкой; арктический с мелким плодовым телом и светло-буроватой шляпкой и т. д. Кроме болотных форм, имеющих слабую, водянистую мякоть и непригодных для заготовки, все подберезовики отличаются хорошими вкусовыми качествами. Молодые, не достигшие полного роста грибы, хороши для маринования, сушки, пригодны также для консервирования и засола; в большом количестве используются в свежезажаренном и вареном видах. При сушке чернеет и относится, как и подосиновик, к «черным грибам». Гриб второй и третьей категории пищевой ценности. Некоторое сходство с подберезовиком отмечается у несъедобного желчного гриба.